El Águila Pescadora

El águila pescadora es única entre las aves rapaces. Su dieta se compone casi en su totalidad de peces vivos, que captura de la misma manera que lo hacen algunas aves marinas y los martines pescadores los cuales capturan su presa con el pico. A diferencia de estas, las águilas pescadoras usan sus garras para atrapar a los peces. Las águilas pescadoras son migratorias desplazándose de su región de reproducción a su región de invernada cada año. Esta página cubre el perfil del águila pescadora.

Nombre común: Águila pescadora occidental
Nombre científico: Pandion heliaetus
Orden: Falconiformes
Familia: Pandionidae
Habitat: Cuerpos de agua con peces
Movimientos: Migra en la primavera y otoño
Población global: ~ 400,000 individuos adultos
Longevidad: Al menos 23 años

Significado del nombre científico

  • Pandion: Derivado de Pandion, el mítico rey griego de Atenas, abuelo de Teseo, Pandion II.
  • heliaetus: Derivado del griego Hali= Mar y aetos = águila.

Significado del nombre común

El origen del nombre águila pescadora deriva de su dieta principal y del modo en que captura a los peces que constituyen su alimento principal.


Identificación del águila pescadora

Las águilas pescadoras adultas tienen un plumaje bicolor que consta de partes superiores de color marrón oscuro y partes inferiores de color blanco. En el área del pecho tienen una cantidades variables de manchas y rayas de color marrón grisáceo. 

La cabeza de un águila pescadora es blanca, con franjas laterales de color marrón oscuro que atraviesan los ojos desde la base del pico. La frente y la corona están salpicadas de striadas de color marrón grisáceo.

aguila pescadora posada

En general, las águilas pescadoras juveniles y adultas tienen un aspecto similar. En sus partes superiores, los juveniles tienen bordes de color blanco crema alrededor de las plumas de color marrón oscuro y ojos de color naranja. A mediad que los juveniles alcanzan la madurez, su plumaje pierde los bordes pálidos y sus ojos se vuelven amarillos.

Tamaño

Las águilas pescadoras son rapaces de tamaño mediano. Son aproximadamente del tamaño de un gallinazo de cabeza roja o jote (Cathartes aura). Sus medidas son las siguientes:

  • Longitud: Desde la punta del pico hasta la punta de la cola, su longitud varía entre 21,6 y 23 pulgadas.
  • Envergadura: Es la distancia entre las puntas de las alas extendidas y varía entre 57 y 67 pulgadas.
  • Peso: Los machos y las hembras tienen pesos diferentes. El macho es más pequeño y pesa entre 2,1 y 3,9 libras. Las hembras pesan entre 2,6 y 4,5 libras.

Resumen de medidas:

Longitud del cuerpoPesoEnvergadura
21,6 a 23pulgadas 2,1 a 3,9 libras (macho), 2,6 a 4,5 libras (mujer) 57 y 67 pulgadas

Otras características

  • Las águilas pescadoras tienen plumas delgadas y alargadas en la nuca que dan la impresión de ser un cresta nucal. 
  • En vuelo, las águilas pescadoras tienen alas largas y angostas típicamente arqueadas. Su silueta en vuelo se asemeja a la forma de una “M”.
  • La cola es de color gris oscuro con barras gris blanquecinas. La cola es relativamente larga.
  • A diferencia de otras aves rapaces, las águilas pescadoras no tienen un hueso supraorbitario, también llamado protuberancia supraciliar sobre los ojos. El hueso supraorbitario en las aves rapaces les da la típica apariencia feroz. 

Partes desnudas

  • La mayor parte del pico es negro. El cere y la base tienen una coloración azulada tenue.
  • Las piernas y las patas son pálidas con un ligero tono azulado.

Más información sobre la identificación de águilas pescadoras en un artículo separado.


Águilas pescadoras machos y hembras

Las águilas pescadoras machos y hembras tienen plumajes similares. Las pocas diferencias entre sexos son sutiles y se superponen entre ambos sexos. Realmente no existe una característica del plumaje confiable para diferenciar a los machos de las hembras. 

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El pecho de las hembras está más densamente marcado con manchas y estriadas que el de los machos. En muchas hembras, la densidad de estas manchas y estriadas forma una banda oscura en el pecho. 

El pecho de los machos suele tener menos estrías y manchas y algunos machos tienen el pecho completamente blanco. 

Hay individuos con una cantidad intermedia de manchas y estrías oscuras en el pecho, lo que dificulta determinar el género del individuo.

También, las hembras tienden a tener más barras y manchas debajo de las alas, pero esta característica también se superpone entre los dos sexos.

Tanto el águila pescadora macho como la hembra tienen el mismo plumaje durante todo el año.


Aves de apariencia similar

En la región de reproducción en América del Norte las aves similares a una águila pescadora incluyen a las águilas calvas, a los gavilanes de cola roja, y los gallinazos de cabeza roja.

En la región de invernada, las aves de apariencia similar incluye a los piqueros peruanos y de patas azules, las gaviotas dominicanas y de manera superficial al águila blanquinegra.

Subespecies de águila pescadora

Las águilas pescadoras están distribuidas en todo el mundo excepto en la región Antártica. Existen cuatro tipos o subespecies de águilas pescadoras, dos de las cuales se encuentran en las Américas; a estas se les conoce águila pescadora occidental. Las subespecies de águila pescadora incluyen:

  • Pandion haliaetis haliaetus: esta subespecie se distribuye por Eurasia, el norte del Himalaya y el norte de África.
  • P. h. carolinensis: esta subespecie se encuentra en las Américas, y es la más grande y oscura de todas las subespecies de águila pescadora.
  • P. h. ridgwayi: Esta subespecie reside en las Islas del Caribe. Se caracteriza por su coloración pálida y la franja oscura en la cabeza poco definida. 
  • P. h. cristatus: Esta subespecie se encuentra en la costa y en algunos ríos grandes de Australia y Tasmania. Es la más pequeña en tamaño y se caracteriza por tener el pecho más oscuro y las plumas más oscuras en la frente y corona. 

Vocalización

Las águilas pescadoras tienen un repertorio amplio de llamados y otros tipos de voces. Los llamados, silbidos y chillidos a menudo son específicos a un  tipo de interacción entre machos y hembras.


Distribución del águila pescadoras en las Américas

Las águilas pescadoras se encuentran distribuidas a lo largo de América del Norte, Central y del Sur, así como también en las Islas del Caribe. Están ausentes en la región antártica y son raras en el cono sur de América del Sur.

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Rango de Reproducción

  • La mayoría de las águilas pescadoras se reproducen en los Estados Unidos y Canadá.
  • Pequeños números se reproducen en el noroeste de México, Cuba, la península de Yucatán y las islas caribeñas al norte de Cuba. 
  • En las últimas décadas, las águilas pescadoras han ampliado su área de reproducción en todas las direcciones.

Rango de invernada

  • Las áreas de invernada de las águilas pescadoras se extienden desde la mitad inferior de los Estados Unidos hasta el sur de Chile.
  • México, las islas del Caribe, América Central y la mayoría de América del Sur son los principales lugares de invernada para las águilas pescadoras.
  • Las poblaciones de águilas que son residentes permanentes pasan todo el año en la región en la que se reproducen. 

Migración del águila pescadora

Las águilas pescadoras migran de sur a norte en la primavera Boreal (Otoño Austral) y de norte a sur en el otoño Boreal (Primavera Austral). 

Las distancias de migración son muy variadas. La mayoría de individuos migran largas distancias hacia Centro y Sudamérica mientras que otros solo viajan unos pocos cientos de millas a sus lugares de invernada más cercanos. Los residentes permanentes permanecen en el mismo lugar todo el año. 

Migración de primavera

  • A medida que las temperaturas diarias promedio se vuelven más favorables, las águilas pescadoras comienzan a moverse hacia el  norte.
  • Primero llegan al sur de la Florida y así progresivamente hacia el norte llegando a Canadá y Alaska aproximadamente tres meses después.
  • Las águilas comienzan a poner huevos después de una semana a 15 días después de llegar a su lugar de reproducción.
  • Los machos llegan primero, seguidos de las hembras.

Migración de otoño

  • Las águilas migran hacia el sur aproximadamente en la misma secuencia en la que llegaron. Las aves de los estados del sur migran al sur antes que las de los estados del norte.
  • Las hembras empiezan la migración de otoño primero que los machos. Tan pronto como los polluelos abandonan el nido, las hembras comienzan la migración de otoño.
  • Los machos se quedan más tiempo para continuar alimentando a sus polluelos recién salidos del nido.

Hábitat del águila pescadora

Las águilas pescadoras habitan estuarios costeros, bahías, humedales, lagos, embalses, lagunas y ríos. Independientemente de si el agua es dulce, salobre o salada, prefieren aguas poco profundas con árboles altos con perchas y ramas gruesas en la que puedan construir sus nidos. 

Si bien las águilas pescadoras siempre se asocian con el agua, también se les puede ver lejos de ella cuando durante la migración y desplazamientos entre lugares de alimentación.

Hábitat típico del águila pescadora. Para una mejor experiencia, en computadora de escritorio o laptop, haga click en cuadrado negro de la esquina superior derecha de la imagen y arrastrar la imagen para una vista de 360 grados.


Alimentación del águila pescadora 

Las águilas pescadoras se alimentan principalmente de peces vivos (99%), que capturan utilizando una técnica única entre las aves rapaces.

Una estrategia de alimentación del águila pescadora combina técnicas utilizadas principalmente por aves marinas y martines pescadores. El método consiste en buscar desde el aire a un pez cerca de la superficie del agua para luego lanzarse en picada, zambullirse a alta velocidad para atrapar al pez. 

A diferencia de las aves marinas y los martines pescadores, las águilas pescadoras atrapan sus peces con sus garras, no con sus picos.

En general, las águilas pescadoras se alimentan de los tipos de peces más abundantes que son más fáciles de capturar. 

Estudios sobre la dieta del águila pescadora encontraron que, en algunas regiones, las águilas pescadoras prefieren capturar ciertos tipos de peces en proporciones más altas de las que están disponibles en el área de alimentación.

El tamaño de los peces que capturan también depende de lo que esté disponible. Sin embargo, varios estudios encontraron que los peces capturados y consumidos con mayor frecuencia oscilan entre 136 g y 408 g o entre 0,3 lb y 1 lb.

  • Las águilas pescadoras cazan peces durante todo el día, pero prefieren hacerlo durante los cambios de marea en lugares donde se dan cambios de marea.
  • Las águilas pescadoras son excelentes pescadores. Su tasa de éxito varía entre dos y ocho peces capturados cada diez intentos.

Reproducción del águila pescadora

Las águilas pescadoras forman relaciones monógamas que generalmente duran mientras sobreviven ambos miembros de la pareja. En el caso de que el macho o la hembra mueran o desaparezcan, el individuo sobreviviente encontrará otra pareja para reproducirse. 

Las parejas formadas regresan al nido que usaron el año anterior después de no verse durante el invierno. Los individuos que se reproducen por primera vez generalmente forman parejas en los lugares de reproducción antes de construir un nido.

La nidificación comienza y termina en diferentes momentos en la región de reproducción. Las águilas de la parte sur de la región de reproducción comienzan a reproducirse en febrero, mientras que las de Canadá y Alaska en el norte comienzan a reproducirse en mayo-junio. 

A pesar de la variación en el inicio del periodo de reproducción, la temporada promedio de anidación del águila pescadora en toda la región dura aproximadamente 13,4 semanas (3 meses).

Formación de parejas y apareamiento

  • Los individuos que se van a reproducir por primera vez forman la pareja en la región de nidificación.
  • Los machos llegan primero y eligen un sitio potencial para anidar el cual lo ofrecen a las hembras con las que podrían emparejarse.
  • Las parejas ya reproductivas regresan de las áreas de invernada para encontrarse en el nido que usaron el año anterior.
  • Las cópulas comienzan cuando las nuevas parejas construyen el nido y las parejas ya apareadas reconstruyen su nido existente. Foto: Assateague Island National Seashore

Construcción del nido

  • La construcción del nido comienza tan pronto como se forma la pareja.
  • Los nuevos nidos pueden tardar unos 14 días en terminar.
  • Las parejas apareadas comienzan a agregar material de anidación a su nido existente poco después de su llegada.
  • Las parejas ya apareadas pueden tardar una semana en tener el nido listo para los huevos.
  • El macho recoge el material de anidación mientras la hembra lo acomoda en el nido. Foto: Recreation-Gov

Puesta de huevos e incubación

  • Las parejas primerizas pueden tardar hasta 20 días en poner huevos después de su llegada.
  • Las parejas experimentadas pueden comenzar a poner huevos una semana después de llegar a la región de reproducción.
  • Las águilas pescadoras hembras ponen de 2 a 5 huevos, pero la norma es tres huevos.
  • La hembra incuba los huevos la mayor parte del tiempo mientras que el macho trae comida y protege el nido. Foto: Chesapeake Bay Program NY

Eclosión, y salida del nido

  • El periodo de incubación en el águila pescadora tarda un promedio de 39 días entre la puesta del primer huevo y el primer huevo que eclosiona, con un rango de 35 a 43 días.
  • Después de que nacen los polluelos, el macho continúa proporcionando alimento a la hembra y a los polluelos.
  • A medida que crecen los polluelos, la hembra comienza a traer comida para ayudar a alimentarlos.
  • El periodo entre la eclosión de los huevos hasta el momento que abandonan el nido es de un promedio de 55 días, con un rango de 50 a 60 días.
  • Una o dos semanas después de que los polluelos salen del nido, el macho continúa alimentándolos, mientras que la hembra comienza su migración hacia el sur. Foto: Mark Harper

De predadores de nidos de águila pescadora

Los nidos de las águilas pescadoras son vulnerables a depredadores diurnos y nocturnos que se llevan sus huevos y polluelos.

Los depredadores diurnos incluyen principalmente águilas calvas (Haliaeetus leucocephalus) que pueden robar polluelos del nido. 

Los cuervos pueden robar huevos de águila pescadora de nidos que son dejados desatendidos. 

Los nidos de águila pescadora son más vulnerables a los depredadores nocturnos, que incluyen a los mapaches (Procyon lotor) y los búhos Americanos (Bubo virginianus). Estos depredadores atacan de noche cuando las águilas pescadoras adultas tienen una capacidad limitada para defender sus huevos y polluelos. 

Las águilas pescadoras nidifican a los bordes de cuerpos de agua que también son lugares ideales para la construcción de casas. Donde hay gente hay comida que atrae a los mapaches. Los nidos de águila en zonas urbanas están más propensos a la depredación de nidos por mapaches. 

El búho real es quizás el depredador de nidos de águila pescadora más importante. Los búhos atacan nidos de águilas pescadoras, roban crías e incluso matan adultos. 

En un estudio de anidación de águilas pescadoras, los búhos Americanos depredaron alrededor del 20% de los polluelos.

Un artículo separado sobre la cría de águilas pescadoras proporciona información más detallada.


Longevidad del águila pescadora

Las águilas pescadoras tienen vidas relativamente largas. El águila pescadora macho de mayor edad murió a los 25 años y dos meses. Fue anillado por primera vez en el estado de Virginia. 

La hembra de águila pescadora más longeva murió a los 23 años. Fue anillada en Maryland y murió en el mismo estado, según «Registros de longevidad de las aves de América del Norte», compilado por el Centro de Investigación de Vida Silvestre Patuxent del Servicio Geológico de EE. UU. en Maryland.  

La probabilidad de supervivencia de las águilas pescadoras de un año a otro es alta. Un estudio (Poole, et al., 2002) sobre la supervivencia del águila pescadora determinó que entre el 80 y el 90 % de los adultos tienen probabilidades de sobrevivir de un año al siguiente. Las aves jóvenes mostraron menos probabilidad de supervivencia, con un 60% de probabilidades de sobrevivir de un año al siguiente.


Tamaño de la población

Según el Comité Científico de Partners in Flight (2021), la población estimada de águilas pescadoras en las Américas es de 400.000 individuos adultos. El comité estima además la población mundial en 1.200.000 individuos adultos. 


Comportamiento del águila pescadora

En la mayor parte de América del Norte, las águilas pescadoras están presentes sólo durante los meses de primavera y verano. 

Durante ese tiempo relativamente corto, una pareja de águilas tiene que construir o reconstruir un nido, incubar los huevos, alimentar a sus crías y prepararse para migrar antes de que las bajas temperaturas del invierno hagan que los peces sean inaccesibles. 

Las águilas pescadoras pasan la mayor parte de su tiempo interactuando entre miembros de la pareja y pescando.

Interacciones entre águilas pescadoras

  • Como parte de sus interacciones, las águilas pescadoras emiten llamadas, chillidos y chirridos en voz alta y continua.
  • La hembra permanece en el nido la mayor parte del tiempo, mientras que el macho protege el nido y provee a la hembra de alimentos. 
  • A menudo se pueden ver águilas pescadoras volando sobre el agua o posadas en postes de electricidad, perchas altas, y sus plataformas de nidificación. Foto: Matthew Davies

Pescando para la familia y para si mismo

  • A menudo se observan águilas pescadoras cargando peces en sus garras.
  • Los machos hacen la mayor parte de la pesca porque alimentan a la hembra durante la incubación, así como a sus pollelos.
  • Las águilas pescadoras comen solo 300 gramos como máximo de  cada pescado que capturan. Independientemente del tamaño del pescado, el águila generalmente descarta el resto. Foto: Shirley Freyre

Interacciones con humanos

Competencia por los peces

Los pescadores locales a menudo perciben a las águilas pescadoras como competidoras porque las observan llevando un pescado tras otro. 

Poole (1989) examinó el consumo de pescado por el águila pescadora y lo comparó al pescado disponible para los pescadores. El estudio encontró que  el águila pescadora solo consume un pequeño porcentaje del pescado disponible. 

Conflicto entre el águila pescadora y piscicultores

En la región de invernada, las águilas pescadoras entran en conflicto con los propietarios de las piscigranjas. Una vez que un águila descubre una  piscigranja esta tiende a regresar y convertirlo en su lugar de caza favorito. Como es de esperarse los propietarios de las piscigranjas no quieren incurrir en pérdidas. 

Las águilas pescadoras, desafortunadamente, no les va bien en este conflicto. Piscigranjas pequeñas pueden cubrir las posas que contienen los peces o utilizar otras técnicas para disuadir a las águilas. Cubrir muchas posas en piscigranjas grandes es difícil y a menudo el águila problema es eliminada.

Se estima que aproximadamente 14,000 águilas pescadoras son eliminadas a tiros por los piscicultores en la región de invernada, según el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Como los datos de varios países no están disponibles, este número puede subestimar la magnitud del problema.


Función ecológica del águila pescadora 

El papel del águila pescadora en el ecosistema incluye:

Bioindicador: Las águilas pescadoras tienen una dieta especializada que consiste en casi únicamente pescado. Su presencia y abundancia en ecosistemas acuáticos reflejan la productividad y salud del hábitat. 

Una disminución en el tipo y tamaño de la población de peces se reflejaria en la disminución o ausencia de águilas pescadoras del ecosistema acuático indicando algún tipo de cambio. 

Notar cambios en la calidad del agua, contaminación excesiva o deterioro del ecosistema es a veces difícil de notar hasta cuando ya es tarde.

Oportunidades de nidificación para otras aves: los nidos de las águilas pescadoras están entre los más grandes de las aves de Norte America. Aves pequeñas como los estorninos europeos, las golondrinas comunes, los gorriones comunes y algunos tordos anidan en las cámaras y huecos creados debajo de la parte superior del nido. 

Estas aves se benefician de la protección de las águilas pescadoras ya que éstas atacaran a cualquier depredador que se acerque a su nido.

Aves más grandes que se reproducen en tipos de nidos similares usan la parte superior del nido del águila pescadora. Se han observado búhos Americanos, águilas calvas, gavilanes, garzas, cuervos comunes e incluso gansos Canadienses utilizando nidos de águila pescadora para reproducirse. 

Algunos de estos usuarios se reproducen antes de que las águilas pescadoras regresen para la temporada de anidación. Otros, como las águilas calvas y los búhos Americanos, usurpan los nidos de águila pescadora para su uso, obligándolos a construir un nuevo nido.


Estado de conservación 

Las águilas pescadoras han pasado por un período dramático de disminución y recuperación de sus poblaciones. Estas estuvieron en peligro de extinción en la mayor parte de su área de distribución. 

Durante las décadas de 1950 a 1970, las poblaciones de águila pescadora se redujeron en un 90 % a lo largo de la costa este de EE. UU., considerada el bastión más importante de la especie. La destrucción y degradación del hábitat, la caza ilegal y la contaminación de su fuente de alimento debido al uso del pesticida DDT diezmaron la población de águilas pescadoras. 

Las águilas pescadoras y otras grandes rapaces, también afectadas por el uso del DDT, se beneficiaron de las medidas de conservación proporcionadas por la Ley de Especies en Peligro de Extinción, incluida la prohibición del DDT. 

Actualmente, las águilas pescadoras ya no necesitan la protección de la Ley de Especies en Peligro de Extinción porque sus poblaciones están sanas y en crecimiento.

Las águilas pescadoras todavía figuran como amenazadas, en peligro de extinción o como una especie de preocupación en varios estados de EE. UU. Cada estado tiene leyes que protegen a las águilas pescadoras en diversos grados.

Las águilas pescadoras también están protegidas por la Ley del Tratado de Aves Migratorias (MBTA) y el Apéndice II de CITES.

Referencias:

  • Hagan, J. M. y J. R. Walters (1990). Comportamiento de búsqueda de alimento, éxito reproductivo y anidación colonial en águilas pescadoras. Auk 107: 506–521.
  • Henny, C. J., R. A. Grove y J. L. Kaiser. (2008b). Distribución, abundancia, éxito reproductivo y carga de contaminantes del águila pescadora a lo largo del bajo río Columbia, 1997/1998 frente a 2004. Archives of Environmental Contamination and Toxicology 54 (3):525-534.
  • Poole, A. (1985a). Alimentación de cortejo y reproducción del águila pescadora. Auk 102: 479-492.
  • Poole, AF (1981). Los efectos de la perturbación humana en el éxito reproductivo del águila pescadora. Aves acuáticas coloniales 4:20-27.
  • Poole, AF (1982b). Reducción de cría en águilas pescadoras templadas y subtropicales. Ecología 53:111-119.
  • Reese, J. (1977). Éxito reproductivo de las águilas pescadoras en el centro de la bahía de Chesapeake. Auk 94:202-221.