Alimentación y Caza del Águila Real


El águila real se alimenta principalmente de conejos, ardillas, y aves que encuentra en los hábitats abiertos donde caza. Es un cazador solitario que usa su visión extraordinaria y garras grandes y afiladas que usa para ubicar y doblegar a sus presas.

  • El águila real se alimenta principalmente de mamíferos pequeños.
  • Su dieta también incluye aves y reptiles.
  • El tamaño de sus presas varía entre 1.1 – 9 lb
  • Usa la visión para localizar a sus presas.
  • Es un cazador solitario en hábitats abiertos.
  • Localiza a sus presas desde perchas altas o del aire.
  • Puede permanecer hasta una semana sin comer.
  • Ocasionalmente también se alimenta de carroña.

¿De que se alimenta el águila real?

El águila real se alimenta principalmente de presas de tamaño intermedio (0.5 – 4 kg), no obstante, puede optar por presas más pequeñas (como ratones, campañoles), o incluso más grandes (cánidos o cérvidos). 

Debido a su gran distribución geográfica dentro del hemisferio norte, el águila real tiene una lista amplia de presas. Sin embargo, normalmente caza las especies localmente abundantes.

Los ornitologos Preston B. y colegas (2017) analizaron 35 estudios sobre la dieta del aguila real en 45 localidades en el oeste de Norteamerica, durante la temporada de anidacion.

Este estudio reportó que el águila real durante el periodo de reproducción se alimenta mayormente (84%) de mamiferos, seguidos por aves (15%) de mediano tamaño.

Reptiles, peces, e insectos grandes son capturados ocasionalmente y constituyen sólo aproximadamente el 2% del total de sus presas.

La dieta del águila real varía en cada ecorregión pero en general mantiene proporciones similares. Los mamíferos por lo general las presas más importantes.

La caza del águila real

El águila real es un cazador mayormente solitario que consume sus presas solo. Sus presas son capturadas casi exclusivamente en el suelo. 

Sin embargo en raras ocasiones utiliza un método de caza cooperativo lo cual se da mayormente con el otro miembro de la pareja.

La estrategia típica de caza cooperativa consiste en que un miembro de la pareja sigue a la presa mientras que el otro va directamente a interceptarla.

Por lo general, el individuo que captura la presa la mata y la comparte con el otro miembro de la pareja o la transporta al nido para alimentar a los polluelos.

Un modo de caza aún más raro es la caza en grupo que incluye a más de dos individuos que por lo general no están relacionados. 

La caza comunal se usa generalmente para capturar animales grandes como zorros, pavos silvestres, y venados recién nacidos entre otros.

Otros modos de procurar alimentos 

Estos métodos de procurar alimentos son poco usados y más que todo oportunistas.

Cleptoparasitismo: Clepto significa robar y parasitismo vivir de otro(s). El águila real ataca a otras aves rapaces, generalmente de menor tamaño, o también adultos de menor rango y juveniles de la misma especie para quitarles sus presas.

Algunas águilas reales se convierten en piratas al visitar áreas o lugares donde forrajean otras aves rapaces para quitarles su presa.

Pesca de peces vivos: Aunque el águila real es conocida por cazar mayormente mamíferos relativamente pequeños, dada la oportunidad también capturan peces. 

Los peces que capturan son grandes y están a bajas profundidades o varados lo que hace fácil para que el águila real los capture.

En regiones donde el pescado es abundante las aguila reales inclueyen a los pescados en sus dietas en mayores proporciones.

Un ejemplo son las águilas reales en Alaska que consumen y alimentan a sus polluelos salmones. En esta región el salmón es sumamente fácil de capturar durante periodos de migración.

Para presas que huyen a una madriguera, el águila real primero ubica la presa desde aire, baja a cierta distancia de la presa y vuela al ras del suelo para sorprenderla desde un angula que la presa no espera ser atacada.

Estrategias de caza y ataque a la presa

La estrategia de caza del aguila real es de detectar una presa desde un lugar elevado y lanzarse a capturarla.

El lugar elevado puede ser una percha alta o desde el aire.

Dependiendo de la ubicación y tipo de presa con respecto al águila, ésta se lanza en dirección perpendicular o vertical hacia el suelo para capturar la presa. 

La estrategia de caza y ataque del águila real varía dependiendo de las condiciones climáticas, la topografía, el tipo de presa, y la estrategia de huida de esta. 

Para la mayoría de las presas el águila de lanza a la presa desde la percha alta o el aire. Si falla al primer intento, esta persigue a la presa en el suelo. Si esto falla entonces procede a regresar a la percha o elevarse en el aire para continuar la caza.

Para presas que huyen rápidamente a una madriguera cercana, el águila real tiene que sorprender a su presas antes que la presa detecte al águila y huyan a la madriguera.

Para estos tipos de presa, el águila real vuela al ras del suelo para sorprender y capturar a la presa desde un ángulo que las estas no esperan.

¿Las águilas reales capturan una presa en cada intento?

El águila real caza mayormente en forma solitaria pero a veces lo hace con la pareja o con otras águilas reales.

Estudios de campo reportan que cada estrategia de caza tiene un nivel de éxito diferente.

Cuando el águila caza sola, de 73 intentos observados, el éxito de caza fue 29%. Dicho de otra manera, de cada 100 intentos de caza, 29 resultan en la captura de una presa.

Cuando el águila caza en grupos, de 42 intentos observados, solo el 4.6% resultó en la captura de la presa.

El éxito promedio de de caza del águila real es de  20% en 115 intentos observados, el cual es relativamente bajo.  

¿En qué tipo de hábitat caza el águila real?

El águila real caza en hábitats abiertos con poca presencia de áreas boscosas densas.

Dependen enteramente de su visión para localizar sus presas y de sus fuertes garras para dominar y matar a la presa.

Raras veces se le observa cazando cerca o sobre los cuerpos de agua. Aunque en regiones donde los patos y gallaretas son parte importante de su dieta, forrajean más frecuentemente sobre el agua.

El águila real necesita tener una vista panorámica para primero localizar a su presa presa. Por lo tanto el habitat ideal tiene perchas altas para monitorear el panorama por posibles presas.

Esta vista la obtiene desde perchas altas como árboles, postes de electricidad, torres de comunicación, cerros, o precipicios que tienen vista a lugares abiertos.

También, el águila real patrulla sus lugares de caza desde el aire y necesita un hábitat con pocos elementos que obstruyan la vista al suelo donde están sus presas.

¿A qué hora del día caza el águila real?

El águila real caza a lo largo del día utilizando estrategias diferentes en diferentes.

Como regla general sus presas están más activas, por lo tanto más fáciles de detectar en las mañanas. Pero las águilas continúan cazando a traves del día particularmente si no tienen éxito.

En condiciones de clima nublado o lluvioso, las águilas reales usan más las perchas altas para detectar sus presas. Esto porque volar en estas condiciones requiere de más energía.

En condiciones de cielo despejado y sol, las águilas reales tienden a volar para detectar sus presas desde el aire. 

En condiciones soleadas se crean masas de aire caliente que facilitan tremendamente el vuelo de planeo donde el águila cubre grandes áreas sin gastar muchas energías.

Por lo general, en días soleados, las masas de aire caliente se empiezan a formar 4 horas después del amanecer. Es así que las águilas reales tienden a cazar desde perchas en las horas de la mañana y al final del dia pero desde el aire en las partes más calientes del día.

Los individuos que están alimentando polluelos están obligados a cazar más persistentemente que aquellos que no no están criando polluelos.

El águila real usa cualquier tipo de percha, incluso postes de electricidad, que le otorguen una visión panorámica para ubicar a una presa.

¿Cual es tamaño de las presas del águila real?

El tamaño de las presas del águila real varían de acuerdo a la región y abundancia de la presa.

En América del Norte, estas suelen elegir presas que oscilan entre los 500 a 4,000 gr. Sin embargo, también optan por pequeñas ardillas que pesan entre los 200 y 300 gr. 

Por otro lado, en Idaho en Norte América, se reportó que el águila real puede elegir presas de hasta 5,800 g. 

¿Cuántas presas al día come un águila real?

El número de presas de un águila real adulta depende del tamaño de la presa y varía entre machos y hembras. En términos generales, un águila real adulta puede comer 1 liebre cada tres días o una ardilla de tierra todos los días.

Un estudio sobre los requerimientos energéticos diarios de una águila real determinó que una águila adulta necesita ingerir el 5.7 a 6.6% de su peso corporal diario, por lo tanto:

  • Un macho adulto que pesa 8.1 libras en promedio necesita comer aproximadamente 0.5 libras de carne al día.
  • Una hembra adulta que pesa 11.4 libras en promedio necesita comer aproximadamente 0.7 libras de carne al día.

Como se mencionó anteriormente, en América del Norte, las liebres (6.7 lb) y las ardillas terrestres (1.3 lb), seguidas por los faisanes (2.6 lb), las perdices (1.3 lb) y otras aves de tamaño similar constituyen la mayoría de los tipos de presa consumidos por las águilas reales.

Usando las necesidades de consumo diario de carne de 0.5 y 0.7% de su peso corporal, una águila adulta necesita comer una liebre aproximadamente cada 5 días, o una ardilla de tierra o una perdiz nival cada 2 días.

Estos cálculos toman en consideración que no todo el peso de una presa es comestible y que las águilas reales a veces comen solo parte de una presa y luego la desechan.

Estas son sólo estimaciones aproximadas, sin embargo, los estudios de campo han encontrado que, dependiendo de la disponibilidad de presas, las águilas reales pueden comer todos los días o pasar sin comer hasta una semana.

Las águilas reales pueden comer hasta 2 libras de una sola vez y almacenar alimentos en sus buches para que no tengan que comer todos los días.

El águila real también consume carroña

Dada la disponibilidad, el águila real no pasa la oportunidad de comer carroña (principalmente de ungulados como venados). 

Las águilas reales tienden a consumir carroña cuando aun cuando hay otras presas disponibles. Esto quizá se deba a que la carroña es más fácil de obtener que presas vivas.

El consumo de carroña es más frecuente durante el periodo no reproductivo, es decir la carroña es para consumo propio y no para usarla como alimento para los polluelos. 

¿Cómo encuentra la carroña?

El águila real consume carroña de manera oportunista. Es decir, no necesariamente sale a buscar carroña sino que la encuentra durante su rutina de cacería.

Mientras vuela alto buscando posibles presas el águila real observa la actividad de otras aves tipicamente carroñeras tales como cuervos y gallinazos. 

Una vez localizada la carcasa generalmente para en el suelo a cierta distancia (> 40 m) de la carcasa para luego acercarse caminando. La razón para tanta cautela es poco entendida.

La dieta del águila real varía según la ecorregión y el tiempo

Las presas del águila real varían de acuerdo a lo que está disponible y más abundante en cada región.

Por ejemplo, en las ecorregiones de la Cordillera Boreal, la Tundra de Alaska y el Ártico Sur en América del Norte, la liebre ártica (Lepus arcticus) y la perdiz nival (Lagopus muta) son presas principales del águila real mientras la ardilla terrestre del Ártico (Urocitellus sp.) está en hibernación.

Una vez que la ardilla terrestre del Ártico sale de su periodo de hibernación, esta se convierte en la presa principal del águila real. 

En la Cordillera Occidental y el Mediterráneo de California, las ardillas de las rocas y ardillas terrestres de California) son la presa predilecta del águila real.

En el Desierto de Mojave, las serpientes comprenden gran parte de la dieta del águila real.  

La dieta el águila real también ha varia con el tiempo

El águila real caza las presas más abundantes y fáciles de obtener. Cambios de tipo ecológico a nivel regional han resultado en cambios de abundancia en sus presas.

Estudio sobre la dieta del águila real durante la década de los 1960s reportaron que la liebre de cola blanca y otras especies de conejos fueron las presas más comunes en el centro-sur de Montana.

50 años después la liebres y conejos solo equivalen a <4% de la dieta del águila real. 

En el suroeste de Idaho entre los años 1971 y 1981 las liebres de cola negra y las de colas de algodón, representaban un 54 % de su dieta. Estas pasaron a representar sólo un 13% de la dieta del águila real en estudios realizados 30 años después. 

Asimismo, tambien en Idaho, las fochas americanas y los patos reales aumentaron de <2 % de las presas al 27 % (Heath & Kochert, 2016). 

¿Qué métodos usan los ornitólogos para determinar la dieta del águila real?

Los ornitólogos se valen de métodos directos e indirectos para determinar el tipo y cantidad de presas que consume el águila real.

Métodos indirectos: se basan en analizar restos alimenticios (bolos de regurgitación, restos de presa, gránulos, etc.) colectados principalmente de la temporada de reproducción. Estos restos son recolectados a los alrededores de los nidos.

Otros métodos indirectos incluyen el análisis del contenido estomacal y la recolección de gránulos y restos de alimento cerca a los sitios de descanso. Estos métodos son usados para determinar la dieta en el águila real en temporadas no reproductivas.

Métodos directos: Se basan en observar a las águilas cazando directamente en el campo.

Otro método similar consiste en monitorear los nidos usando cámaras para determinar el tipo de presa que traen los padres para alimentar a sus polluelos.