Alimentación de la Cigüeña Americana

La cigüeña americana (Mycteria americana) usa una estrategia táctil para atrapar peces en cuerpos de agua poco profundos. Como no ve las presas que captura en el agua, puede forrajear de dia y de noche en grupo con otras especies de aves o individualmente.

La cigüeña americana se alimenta principalmente de peces. También incluyen insectos y vertebrados pequeños.
Usan una estrategia táctil para atrapar a sus presas.
Se alimentan en cuerpos de agua de 15 a 50 cm de profundidad.
El tamaño promedio de sus presas mide entre 4 y 8 cm de largo.
No parece tener una preferencia por un tipo se presa sino que pesca lo que está más disponible.
Tienen adaptaciones especiales de forma y comportamiento para su modo de forrajeo.

La cigüeña americana es conocido por una variedad de nombres según la región y el país. Entre los nombres más comunes se encuentran cigüeña cabeza pelada, cigüeña gabán, tuyuyú, cigüeñon, y tántalo americano.


¿De qué se alimenta la cigüeña americana?

La cigüeña americana se alimenta principalmente de peces pero también incluye en su dieta, ranas, camarones, larvas grandes,  insectos y otros invertebrados. 

Oportunistamente, también se alimenta de polluelos de aves pequeñas, lagartijas, lagartos pequeños y hasta ratones si los pueden capturar.

La mayoría de ocasiones caza (captura) a la presa viva; sin embargo, también opta por comer peces muertos. 

Estudios sobre la dieta de la cigüeña americana encontraron algas y otras partes de plantas en sus estómagos. Pero estos quizás fueron consumidos de manera accidental envueltos con presas vivas.

En lugares donde se practica la pesca deportiva, las cigüeñas americanas se congregan donde se limpia pescado a la espera de desechos.

Observaciones de campo reportan individuos de cigüeña americana alimentándose de estiércol de vaca. 


¿Dónde se alimenta la cigüeña americana?

La cigüeña americana se alimenta en cuerpos de agua de casi cualquier tipo que incluyen orillas de lagos, humedales, pantanos, manglares, humedales y canales de irrigación. 

El factor más importante en los lugares de forrajeo es que tengan la profundidad adecuada, una densidad relativamente baja de plantas sumergidas y emergentes, y densidad relativamente alta de presas. 

Observaciones de campo en el estado de la Florida en USA indican que las cigüeñas encuentran gran parte de su alimento en el agua, a una profundidad de 15 a 50 cm. 

Estudios de forrajeo de las cigüeñas americanas encontraron que el hábitat ideal de alimentación tiene una densidad de 12% de vegetación sumergida, 22% de vegetación emergente y un 16% de cobertura de dosel.

Típico hábitat de forrajeo incluye a cuerpos de agua de una profundidad de entre 15 a 50 cm.

Estrategia para capturar sus presas 

La cigüeña americana es un cazador táctil. Se vale de su pico extremadamente sensible y de reacciones rápidas para atrapar sus presas.

La estrategia de caza consiste en sumergir al agua el pico abierto a unos 7 a 8 cm las dos mandíbulas aparte. Con el pico sumergido, la cigüeña está a la expectativa de sentir el más mínimo movimiento de una presa que pase entre los 7 a 8 cm del pico abierto para cerrarlo rápidamente y atrapar la presa. 

Sentir la vibración del agua causada por el movimiento de la presa y cerrar y atrapar la presa extremadamente rápido sin ninguna ayuda visual es una adaptación asombrosa.

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La cigüeña americana usa su pico altamente sensible y rápido para atrapar a sus presas sin necesariamente verlas.

Proceso de captura de la presa

Manteniendo el pico sumergido y dependiendo de la densidad de la presa la cigüeña puede mantenerse estática o caminar mientras mueve la cabeza de lado a lado en un semicírculo.

También pueden concentrarse en puntos donde es posible que las presas estén escondidas.

Normalmente se alimentan en bandadas mixtas que incluyen garzas e ibises o también lo hacen con otras cigüeñas.

Otras estrategias de forrajeo

Otra estrategia alternativa es usar su visión para atrapar presas fuera del agua.

El uso de la visión es usado por la cigüeña americana de manera oportunista. 

Si la oportunidad se presenta mientras está forrajeando en el agua o en los bordes de ésta, la cigüeña atrapa ranas, lagartijas, pequeños roedores, polluelos de aves usando puramente la visión.


¿A qué hora del día se alimentan?

La cigüeña americana no depende de la visión para atrapar sus presas, por lo tanto puede alimentarse tanto en el día como en la noche. 

Por lo general se alimentan más de día que de noche. 

Así mismo, la claridad o turbidez del agua tampoco es muy importante ya que usa puramente el sentido del tacto en el pico para atrapar a sus presas.


Cual es la dieta de la cigüeña americana?

La dieta de la cigüeña americana es variada y está básicamente influenciada por el tipo de presa disponible en los lugares donde forraje. 

La cigüeña usa solamente el tacto para capturar sus presas en el agua y no tiene la capacidad de elegir el tipo de presa. Quizás puede seleccionar el tamaño basado en el tipo de estímulo que siente el pico en el agua para cerrar el pico. 

Estudios sobre la dieta de la cigüeña americana en Venezuela  reportó que la dieta cambia con las estaciones del año.

Durante la temporada seca (noviembre-mayo) su dieta está conformada casi exclusivamente por peces. 

En la temporada húmeda (junio-octubre), los peces conformaron un 50% de su dieta, seguida por un 35% de crustáceos, y un 15% de insectos y anfibios. 

Las condiciones ecológicas prevalecientes y la medida en que estas influyen en la proliferación de ciertas especies de presas es reflejada en la dieta de la ciguena. 


¿Tienen alguna preferencia por ciertos tipos de alimentos?

Se puede decir que la cigüeña americana no tiene una preferencia real por un tipo de presa sino que consume la presa más abundante y fácil de obtener en los cuerpos de agua en las que caza.

Cuando se trata de animales acuáticos que atrapa usando la estrategia táctil, la cigüeña no discrimina entre la presa que atrapa con su pico por que no las ve sino que solamente reacciona al estímulo.

El único modo de mostrar preferencia sobre algún tipo de presa se daría si la cigüeñas prefieren forrajear en cierto tipo de cuerpos de agua que contenga sus presas preferidas sobre otros cuerpos de aguas que no tengan sus presas favoritas.  

Los estudios de la dieta de la cigüeña americana generalmente revelan que la mayoría de sus presas son peces. 

Esto no necesariamente revela una preferencia por estos sino que son las presas generalmente más abundantes en los lugares donde forrajea.

En épocas de escasez de alimentos, las cigüeñas pueden comer casi todo tipo de presas pequeñas que puedan atrapar incluyendo mamíferos y reptiles pequeños, insectos grandes, caracoles y más.

En épocas de escasez también se les observa en lugares donde se limpia pescado esperando por desechos.

Medidas de la presa

En tres localidades donde se estudió la dieta de la cigüeña americana reveló una variación en el tamaño de las presas.

La medida de las presas consumidas fue de un largo promedio de 4.1 cm en un estudio, de 5.4 cm en el otro, y de 8.5 cm en el tercero.

No se determinó si el tamaño de la presa responde a una preferencia o es simplemente el tamaño de la presa más abundante y por consiguiente más fácil de atrapar.


El video muestra las varias formas como la cigüeñas americanas forrajean por alimentos.

Adaptaciones morfológicas y de comportamiento 

Cabeza y cuello desnudos

La cigüeña americana posee el cuello y la cabeza sin plumas para evitar que se ensucien a la hora de alimentarse. 

Esto se debe a que suele sumergir la cabeza en aguas turbias y hasta lodosa y las plumas de la cabeza y cuello estarían constantemente con barro.

Pico largo cónico y curvado

Los machos tienen picos más gruesos y largos que los de la hembra, quizás para habilitarlos a pescar un mayor rango de tamaños de presa.

Largo del tarso

Los machos tienen el tarso más largo que las hembras quizás para favorecer a la pareja en utilizar una mayor variedad de profundidades de agua.

Largo del PicoLargo del tarso
Machos23.2 cm20.3
Hembras20.1 cm18.3

La base ancha y punta angosta un tanto curva actúan como un par de pinzas sumamente sensitivas que se cierran rápidamente ante el menor estímulo atrapando a su presa. 

Adaptaciones de comportamiento

Uso de las patas

Para asustar a su presa: En situaciones donde existen algas y plantas acuáticas, la cigüeña planta el pico abierto y usa una pata para remover las plantas acuáticas para asustar y desalojar las presas escondidas y en su huida hacerlas pasar por el pico abierto. 

Uso de las alas

para asustar a su presa: La cigüeña abre una ala rápidamente sobre el agua para crear una sombra y asustar y desalojar a sus presas para que se muevan y pasen entre el pico abierto. A veces usa el movimiento de las patas y el movimiento del ala en combinación.

Tipos de presa en la dieta de la cigüeña americana 

Los estudios de Ogden et al. 1976 y Ogden et al. 1978) revelaron que la presas de la cigüeña americana varían geográficamente en tipo, medidas, y diversidad. 

En tres localidades donde se estudió la dieta de la cigüeña americana, la medida de las presas fue de un promedio de 41 mm en una y de 54 mm en la otra 84,7 mm.

En cuerpos de agua dulce las cigüeñas consumen una mayor diversidad de presas que en cuerpos de agua salobre.

Estos estudios también pudieron determinar que cierto tipo de presas fueron consumidas por las cigüeñas con más frecuencia que otras. 

Los peces luna de la familia Centrarchidae están entre los peces más consumidos a través de los estudios en varias localidades.

Mientras que se puede considerar al pez luna, un presa fundamental dentro de la dieta de la cigüeña americana, no se sabe con exactitud si la elige por preferencia, o simplemente por el hecho de ser una especie común en los cuerpos de agua donde forrajean las cigüeñas.  

Para poner un ejemplo de la dieta de la cigüeña, un estudio en el estado de Florida  reportó que la dieta está compuesta de:

  • Peces Luna (; 14% de los individuos, 44% de la biomasa)
  • Bagre amarillo (Ictalurus natalis; 2%, 12%), 
  • Marsh killis (Fundulus confluentus; 18%, 11 %),
  • Pez bandera (Jordanella floridae; 32 %, 7 %) y,
  • Molly de aleta vela (Poecilia latipinna; 20 %, 11 %

¿Qué significa cuando las cigüeñas americanas se congregan en un lugar?

La cigüeñas americanas son animales gregarios que se congregan por muchas razones

Si están congregados fuera del agua significa que están descansando.

Si se congregan en el agua y forrajean activamente es significa que han encontrado una buen lugar alimentarse.

Estos lugares de inusualmente buen forrajeo son temporales y se dan cuando los niveles de agua han descendido y los peces y otros animales acuáticos son forzados a lugares reducidos donde son presa más fácil para las ciguenas.