Alimentación del Gallinazo de Cabeza Negra

Por: Alfredo Begazo / Marzo/14/2022

Los hábitos alimenticios del gallinazo de cabeza negra (Coragyps atratus) son la parte más intrigante de su historia natural. Algunos los consideran repugnantes debido a su hábito de comer animales muertos o carroña. Otros los consideran una parte esencial del ecosistema como limpiadores de la naturaleza. Sin embargo, otros piensan en ellos como una amenaza capaz de matar y devorar animales domésticos recién nacidos.

  • Los gallinazos de cabeza negra se alimentan principalmente de carroña.
  • Prefieren carcasas de animales grandes.
  • Buscan comida y la consumen en bandadas.
  • Cerca a granjas los animales domésticos muertos constituyen el 89% de su dieta
  • En áreas naturales, la fauna silvestres constituyen el 97% de su dieta
  • Las bacterias en su alimento no afecta a los gallinazos de cabeza negra.

El gallinazo de cabeza negra es conocido por una variedad de nombres según la región y el país. Entre los nombres más comunes se encuentran Gallinazo de cabeza negra. A lo largo del artículo, los dos nombres se utilizan para referirse a la misma especie.

¿Qué come el gallinazos de cabeza negra?

El gallinazo de cabeza negra se alimenta principalmente de carroña, pero también come muchos otros tipos de alimentos. Se les ha observado consumiendo alimentos cocidos descartados, restos de cocina, fruta fresca y podrida, vísceras, y pescado fresco y descompuesto.

Ocasionalmente y dada la oportunidad, los gallinazos de cabeza negra pueden capturar animales vivos pequeños que pueden tragarse enteros.

También se han observado gallinazos de cabeza negra comiendo larvas de moscas en las carcasas que consumen. 

Los gallinazos de cabeza negra son conocidos por escarbar los nidos de tortugas marinas para comerse los huevos. Si tienen la oportunidad, pueden desenterrar huevos de nidos de caimanes y cocodrilos desatendidos.


¿Los gallinazos de cabeza negra tienen una comida preferida?

Los gallinazos de cabeza negra muestran preferencia por las carcasas de animales grandes, como vacas, caballos y burros. Estos no necesariamente prefieren carcasas grandes por la calidad de la comida, sino por la posibilidad de volver al mismo animal muerto durante varios días.

Los gallinazos de cabeza negra no se especializan en un tipo de alimento en particular sino que comen cualquier alimento disponible. En Norteamerica, las carcasas de venados, mapaches, serpientes y pavos silvestres son las fuentes de alimento más importantes en las áreas silvestres.

En granjas de pollos, los gallinazos de cabeza negra se reúnen en los depósitos de basura y lugares donde se botan a los pollos muertos. 

Los gallinazos de cabeza negra se congregan en grandes cantidades en los rellenos sanitario donde buscas cualquier tipo de alimentos comestibles.

En América Central y del Sur, los gallinazos de cabeza negra se congregan en los mataderos donde se alimentan casi exclusivamente de restos de tripas y otros desechos.

Es común que los gallinazos de cabeza negra se congreguen cerca de las secciones de pescado, aves y carnes de los supermercados en América Central y del Sur, donde se tiran las sobras para que se las coman.

Los gallinazos de cabeza negra se pueden encontrar en algunas ciudades de América Central y del Sur, abriendo bolsas de basura y buscando en los contenedores de basura comida desechada.

Los gallinazos de cabeza negra tienen dietas generalistas y son capaces de comer casi cualquier cosa comestible. Sin embargo, prefieren las carcasas de animales grandes. Esta foto muestra una bandada de gallinazos de cabeza negra en una vaca muerta. Foto: Julio Monsalvo.

Los gallinazos de cabeza negra también comen frutas y verduras

A pesar de su preferencia por la carroña, los gallinazos de cabeza negra pueden comer frutas frescas y podridas y otros alimentos de origen vegetal.

Los gallinazos se reúnen en las plantas empacadoras para consumir la fruta descartada fresca o podrida.

A lo largo de América Central y del Sur, inspeccionan acumulaciones de basura en busca de desechos de comida típicamente consumida por humanos  tales como arroz cocido, papas, frijoles, frutas, restos de carnes entre otros.

Análisis de muestra fecales recolectados en dormideros de gallinazos de cabeza negra contenían piezas de plástico, papel, cuerdas y otros materiales. Posiblemente, estos artículos se tragaron por error o estaban mezclados con otros alimentos y se tragaron juntos.

Los gallinazos de cabeza negra han sido observados comiendo el alimento de pollo de contenedores dejados abiertos. 

Reportes  de gallinazos de cabeza negra comiendo estiércol de vaca necesitan confirmación. Es más probable que los gallinazos hayan estado consumiendo invertebrados en el estiércol y no el estiércol mismo.

Dieta en zonas rurales

  • Los gallinazos de cabeza negra consumen lo que esta disponible en el área donde viven.
  • Cerca de las granjas avícolas, los pollos descartados constituyen el principal alimento.
  • En áreas rurales donde se crían animales domésticos, estos aportan el 89% de la dieta del gallinazo de cabeza negra.

Dieta en áreas silvestres

  • En áreas silvestres la dieta de gallinazos de cabeza negra está mayormente compuesta de animales silvestres.
  • Los alimentos más importantes en su dieta son animales que son atropellados con mayor frecuencia.
  • En lugares silvestre su dieta es más diversa. 
  • Los animales silvestres constituyen el 97% de la dieta del gallinazo de cabeza negra en áreas alejadas de la influencia humana.

¿Un Gallinazo de cabeza negra se comería a otro que está muerto? 

Los gallinazos de cabeza negra no comen las carcasas de otros gallinazos de cabeza negra e incluso se ahuyentan en la presencia de un gallinazo muerto. Sin embargo, hay un solo caso en el que se observaron gallinazos de cabeza negra comiendo el cadáver de otro gallinazo de cabeza negra.

Los gallinazos de cabeza negra a menudo son atropellados por automóviles cuando se congregan alrededor de un animal muerto al lado de las carreteras.  Colectivamente, hemos observado muchos gallinazos de cabeza negra atropellados en los bordes de las carreteras, pero nunca hemos observado a un gallinazos de cabeza negra comiendo a otro. 

Los gallinazos de cabeza negra se asustan de la carcasa de uno de su misma especie. En América Central y del Sur sacrifican a un individuo para colgarlo en dormideros en lugares de donde se les quiere ahuyentar. 

La efigie de un gallinazo de cabeza negra muerto se usa en América del Norte para ahuyentar a las bandadas de gallinazos de cabeza negra de lugares donde no son bienvenidos.

La única observación de gallinazos de cabeza negra comiendo el cadáver de otro gallinazo de cabeza negra debe tomarse en el contexto en que ocurrió. Parece que los gallinazos observados pueden no haber sido conscientes de que se estaban comiendo otro gallinazo de cabeza negra.

Según la información acerca de esta observación, habían varios animales muertos flotando en aguas poco profundas en la orilla de un lago. Los animales muertos incluían un búho, un armadillo, y tres gallinazos de cabeza negra. Los gallinazos de cabeza negra fueron atraídos a la escena por los animales muertos.

Se observaron gallinazos de cabeza negra comiendo la carcasa de otro  gallinazo de cabeza negra mojado y semi sumergido, lo que podría haber hecho a este animal muerto irreconocible como un gallinazo de cabeza negra. Los otros animales muertos estaban en aguas más profundas, no accesibles a los gallinazos de cabeza negra en la orilla del lago.


¿Los gallinazo de cabeza negra se alimentan de presas vivas?

Los gallinazos de cabeza negra comen pequeñas presas vivas que pueden atrapar, en particular aquellas que pueden tragar enteras. 

Las observaciones de campo incluyen gallinazos de cabeza negra comiendo polluelos de aves que no podían volar, pequeñas serpientes, lagartijas, tortugas bebés, cangrejos, peces varados, saltamontes y cucarachas.


¿Cómo encuentran los gallinazos de cabeza negra los animales muertos?

Un gallinazo de cabeza negra usa principalmente su visión, la ayuda de otros gallinazos de cabeza negra, así como también la ayuda de los gallinazos de cabeza roja (Cathartes aura) para localizar sus alimentos en el suelo. 

Es importante tener en cuenta que los gallinazo de cabeza negra y el gallinazo de cabeza roja utilizan diferentes medios para encontrar comida. 

Los gallinazo de cabeza negra usan mayormente su visión para inspeccionar el suelo por carcasas de animales y otras fuentes de alimento.

Los gallinazos de cabeza roja usan su extraordinario sentido del olfato para oler incluso carcasas del tamaño de un ratón en el piso de un bosque denso. Se dice que estos son los únicos capaces de oler la muerte.

El gallinazo de cabeza negra se vale de tres estrategias para encontrar alimento, las cuales implican monitorear las actividades de otros gallinazos de la siguiente manera:

  1. Monitorear las actividades de otros gallinazos de cabeza negra que buscan alimento. Los gallinazos de cabeza negra vuelan en bandadas sueltas a alturas de 90 a 200 metros en busca de alimentos. Cuando un individuo encuentra comida se lanza al suelo al lugar donde está el alimento. Otros gallinazos observan este comportamiento y lo siguen de inmediato.

    Los gallinazos que están volando a la distancia notan que varios gallinazos están descendiendo al suelo y acuden al lugar donde otros gallinazos están yendo. Esto explica lo rápido que aparecen muchos gallinazos cuando una carcasa es descubierta.
  2. Seguimiento de las actividades de los gallinazos de cabeza roja.

    El gallinazo de cabeza roja normalmente vuela más cerca del suelo, usando su sentido del olfato para localizar su comida. Los gallinazos de cabeza negra vuelan a más altura.

    Una vez que un gallinazo de cabeza negra olfatea una carcasa, comienza a volar en círculos más pequeños por encima de los árboles para finalmente posarse en un árbol cercano a la carcasa.

    Los gallinazos de cabeza negra que normalmente vuelan más alto observan este comportamiento y descienden a donde está el gallinazo de cabeza roja sabiendo que la razón para que este haya descendido es que hay una carcasa cerca. Los gallinazos de cabeza roja son casi siempre los primeros en llegar a una carcasa.

Uso de dormideros comunales como centros de información. Los gallinazos de cabeza negra se trasladan cada día desde sus sitios de alimentación a un dormidero por la noche. Luego, a la mañana siguiente regresan a sus sitios de alimentación.

En las mañanas, los gallinazos que no lograron encontrar comida el día anterior siguen a los que regresan a sus lugares de alimentación.

Ornitólogos que estudian los hábitos alimenticios de los gallinazos de cabeza negra atraparon y marcaron gallinazos en una carcasa experimental. Los gallinazos marcados regresaron a su dormidero y regresaron a la mañana siguiente acompañados de gallinazos que no estuvieron en la carcasa experimental el día anterior.

Esto demostró que las aves marcadas fueron seguidas por aves que desconocían la ubicación de la carcasa experimental.

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Los gallinazos de cabeza negra sobrevuelan grandes extensiones en busca de alimento. Mientras planean, vigilan a otros gallinazos de cabeza negra también en busca de comida, así como a los gallinazos de cabeza roja que normalmente vuelan a altitudes más bajas. Tan pronto como uno de ellos encuentra una carcasa, otros se unen rápidamente al que tuvo éxito y encontró alimento.

¿Pueden los gallinazos de cabeza negra saber cuándo un animal se está muriendo?

Un gallinazo de cabeza negra puede saber cuándo un animal se está muriendo solamente por el comportamiento del animal muriendo. 

Los gallinazo de cabeza negra pueden diferenciar animales que están en problemas, incapacitados como una señal de muerte eventual y una comida potencial.

Se han observado gallinazos de cabeza negra al lado de animales que estaban a punto de morir. 


¿Cómo proceden los gallinazos de cabeza negra para comer una carcasa? 

La forma en que los gallinazos de cabeza negra manejan un animal muerto  depende de si la carcasa está intacta o si ha sido mutilada (por ejemplo atropellada) y tiene múltiples aberturas.

Carcasa intacta: los gallinazos de cabeza negra tienen picos largos y angostos adecuados para extraer carne y otros tejidos de espacios estrechos. Pero el gallinazo necesita acceder al interior del animal muerto.

Los gallinazos acceden al interior de una carcasa a través de la boca, los ojos y el ano del animal. Usando el pico, comienzan a desgarrar cualquiera de los orificios para hacerlo más grande a medida que desgarran y van comiendo la carne que van encontrando en el interior.

Más gallinazos se unen y expanden las aberturas.

A los gallinazos de cabeza negra parece gustarles las tripas porque cuando llegan a estas, se provoca un frenesí de alimentación. Los gallinazos se disputan los trozos de intestinos jalándose los unos a los otros mientras los tragan en pedazos grandes.

Después de comerse las tripas y los órganos internos, los gallinazos desgarran músculos y tejidos. Luego pasan a espacios más pequeños para los tendones y otras partes del cuerpo hasta que solo dejan los huesos.

Carcasas mutiladas: A los gallinazos les resulta más fácil trabajar con una carcasa mutilada porque pueden acceder a cualquier parte del interior de ésta a través de las múltiples aberturas. El gallinazo de cabeza negra consume animales atropellados y mutilados más rápido que una carcasa intacta.


¿Cómo no se enferman los gallinazos por comer carne podrida?

Para evitar enfermarse por los alimentos que comen, los gallinazos de cabeza negra han desarrollado un sistema paralelo de:

  • Matar y filtrar bacterias dañinas en sus estómagos usando ácidos gástricos muy fuertes y
  • Han desarrollado un sistema inmunológico poderoso capaz de neutralizar bacterias dañinas.

El análisis del contenido intestinal de 24 gallinazos de cabeza negra y 26 gallinazos de cabeza roja reveló que estos tienen sustancias químicas muy fuertes en el estómago capaces de descomponer el ADN de la carne que comen.


¿Los gallinazos matan a sus presas?

Los gallinazos de cabeza negra son principalmente carroñeros en lugar de depredadores. Como se mencionó anteriormente, estos atraparán y comen pequeñas presas vivas que pueden tragar enteras.

Sin embargo, durante los períodos de escasez de alimentos, las bandadas de gallinazos actúan de manera más agresiva y están desesperadas por encontrar comida.

En 1939, E. McIlhenny describió una bandada de gallinazos de cabeza negra atacando y matando a un zorrillo (Mephitis mephitis). El zorrillo caminaba en un pastizal abierto cuando un gallinazo de cabeza negra se posó junto al zorrillo. Otros gallinazos se unieron. Uno de los gallinazos atacó al zorrillo y el resto de 7 a 9 gallinazos procedieron a hacer lo mismo hasta que mataron y posteriormente se comieron al zorrillo.

El mismo autor informa de un incidente similar, esta vez con una zarigüeya (Didelphis virginiana).

Ambos incidentes tuvieron lugar durante un período en el que la carroña era escasa y los gallinazos podrían haber estado desesperados por comida.

Han pasado 83 años desde el ataque de los gallinazos de cabeza negra de 1939. Aparentemente, no se ha documentado un incidente similar en el que gallinazos atacan y matan a animales vivos.


¿Los gallinazos de cabeza negra son capaces de atacar y transportar perros y gatos pequeños y otras mascotas?

Los gallinazos de cabeza negra son carroñeros; comen principalmente animales muertos.

Los gallinazos no están equipados para atrapar, matar y transportar a otros animales utilizando sus patas como otras aves rapaces. Sus patas se parecen más a las de una gallina que a las de un gavilán. 

Los gallinazo de cabeza negra son físicamente incapaces de agarrar cosas con sus patas. Sus garras son rectas y débiles a diferencia de las garras ganchudas y fuertes de un ave de presa que atrapa y mata a sus presas.

Los gallinazos solo pueden transportar objetos pequeños, como un pedazo de carne con sus picos.

Dicho esto, una bandada de gallinazos de cabeza negra hambrientos puede atacar y matar usando sus picos a gallinas enfermas e incapacitadas, gatos pequeños y perros que están a punto de morir. No se acercarán a animales sanos.

No existe un caso creíble o documentado de un gallinazo de cabeza negra o una bandada atacando y llevando a una presa usando sus patas, es simplemente imposible.


¿Los gallinazos de cabeza negra atacan y matan al ganado recién nacido?

Si bien los gallinazos de cabeza negra generalmente persiguen la placenta, es probable que a veces no haya comida suficiente para tantos gallinazos. En situaciones de poca comida y muchos gallinazos es más probable que se produzcan casos de matanza involuntaria de gallinazos a recién nacidos. En ciertos casos puede ser necesario reducir la población del gallinazo de cabeza negra.

Mucho se ha dicho sobre los gallinazos de cabeza negra que atacan, matan y comen ganado recién nacido. 

Los gallinazos de cabeza negra son atraídos por el ganado que está pariendo porque consumen la placenta, el cordón umbilical y otras restos. 

La impresión que dan los gallinazos de cabeza negra cuando se están alimentando de la placenta puede contribuir a una malinterpretación de los hechos. 

La placenta y otras partes que se van generando mientras una hembra está pariendo hace que los gallinazos de cabeza negra estén atentos y muy cerca del animal.

En tanto el parto se desenvuelve, van cayendo pedazos de la placenta. Cada vez que cae algo, los gallinazos se disputan cada trozo de comida. 

Cuando la placenta se hace disponible, los gallinazos entran en un frenesí por obtener un trozo de la placenta. Vistos a la distancia, pareciera que los gallinazos están atacando brutalmente al recién nacido, pero solo están disputándose la placenta. 

Es posible que durante el período de alimentación frenética, los gallinazos confundan y jalen al cordón umbilical fresco que aún está adherido al recién nacido. Esto si podría causar daño al recién nacido.

Muchos gallinazo de cabeza negra hambrientos podrían lastimar o incluso matar sin querer a un recién nacido si tiran del cordón umbilical fresco. Sin embargo, las observaciones de campo revelan que la madre normalmente protege y evita los daños al recién nacido.


Los ataques de gallinazos de cabeza negra al ganado recién nacido se han exagerado

En un pasado no muy lejano, los gallinazos de cabeza negra fueron atrapados y eliminados, disparados, y envenenados por la creencia de que atacan, dañan y matan al ganado recién nacido.

Los estudios de campo han demostrado que esta mala reputación se ha exagerado. 

Los resultados de observaciones de seguimiento directo a 119 vacas dando a luz en Florida (EE. UU.) y Brasil encontraron que los gallinazos de cabeza negra asistieron al parto por la placenta. Aunque en algunos casos los gallinazos de cabeza negra picotearon la placenta y al recién nacido, ni un solo recién nacido resultó herido o muerto. 

Un estudio similar sobre 138 ovejas que dieron a luz encontró que el daño por los gallinazos de cabeza negra es mínimo. De las 138 observaciones de seguimiento, solo cinco ovejas recién nacidas, o el 4%, se atribuyeron a gallinazos de cabeza negra. Caracaras crestadas (Polyborus plancus) también estuvieron presentes en las bandadas de carroñeros que esperaban por la placenta.

Otra evidencia de la exageración de la mala reputación del gallinazo de cabeza negra es la similitud entre la tasa de quejas por pérdidas causadas por gallinazos de cabeza negra y la tasa natural de mortalidad en terneros nacidos muertos. 

Se estima que alrededor del 7% de los terneros Holstein mueren en 48 horas después del nacimiento, y hasta el 11% de las madres primerizas dan a luz terneros muertos. 

Esto sugiere que aproximadamente el 17% de todos los nacimientos naturalmente resultan en terneros muertos. 

Las pérdidas reportadas por ganaderos, supuestamente, atribuida a los gallinazo de cabeza negra son similares en porcentajes. 

Dada la cantidad de terneros que mueren en forma natural, se puede decir que aunque se vio a los gallinazos de cabeza negra consumiendo terneros muertos, no significa necesariamente que los gallinazos fueron los responsables por la muerte de los terneros.


¿Los gallinazos de cabeza negra atacan a los humanos?

Los gallinazos de cabeza negra no atacan a los humanos sino más bien dependen de los humanos para su alimentación. 

No hay ningún caso documentado en el que los gallinazo de cabeza negra hayan atacado a humanos. Las afirmaciones de gallinazos que están  potencialmente preparando un ataque a humanos y mascotas vienen de ver a estos sobrevolando en círculos.

Cuán amistosos y habituados son los gallinazo de cabeza negra con los humanos varía según la region.

Los gallinazos de cabeza negra dependen de los humanos para alimentarse en la mayor parte de su área de distribución. Por lo tanto, viven cerca de los humanos.

En la mayor parte de América del Norte, los gallinazos de cabeza negra son asustadizos y no toleran la presencia de los humanos. Incluso cuando están ocupados comiendo una carcasa, la presencia de humanos cerca los  hace buscar protección en árboles cercanos hasta que pase el peligro.

El gallinazo de cabeza negra se ha habituado a la presencia cercana de los humanos en América Central y del Sur. Los gallinazos de cabeza negra no reaccionan a los humanos que caminan cerca, mientras que estos buscan comida en contenedores y acumulaciones de basura. 

Algunas personas tienen la impresión que los gallinazo de cabeza negra son una amenaza para sus mascotas y ganado menor.

Otra razón es que los gallinazo de cabeza negra son percibidos como un agente de propagación de enfermedades a través de sus excrementos.


Los gallinazos de cabeza negra son aves gregarias. Buscan comida, comen, se posan en bandadas, y duermen en dormideros comunales. Cuando los gallinazos se concentran en un área donde generalmente no se reúnen o no es un dormidero, casi siempre es porque hay una carcasa cerca. Foto: Life-Lenses.

¿Qué significa cuando los gallinazos sobrevuelan y rondan tu casa?

Los gallinazos de cabeza negra vuelan en círculos sobre áreas grandes como parte de su rutina diaria de buscar alimentos. 

Cuando vuelan en círculos, los gallinazos de cabeza negra están ganando altura aprovechando las corrientes térmicas. 

Volar en círculos es una rutina diaria sin embargo, si los gallinazos vuelan persistentemente sobre una área determinada y comienzan a aterrizar y posarse en los árboles, esto significa casi siempre que han detectado una carcasa y se alistan a acercarse y consumirla. 

Cuando un gallinazos de cabeza negra descubre una carcasa, otros se unen a este, resultando en una congregación rápida de gallinazos en un corto período de tiempo.

Animales muertos pueden encontrarse en cualquier lugar. A veces da la  casualidad que una carcasa se encuentra cerca a casas en la zona urbana. Aunque parezca que los gallinazos están rodeando a una casa en particular lo que están haciendo es acercarse a la carcasa para consumirla. 

Dependiendo del tamaño de la carcasa, los gallinazos pueden regresar a comer la misma carcasa por días consecutivos hasta que se acabe el alimento.

Sources:

  • Buckley, N. J. (1996). Food finding and the influence of information, local enhancement, and communal roosting on foraging success of North American vultures. Auk 113:473–488.
  • Buckley, N. J. (1998). Interspecific competition between vultures for preferred roost positions. Wilson Bulletin 110:122–125.
  • Buckley, N. J., B. M. Kluever, R. Driver, and S. A. Rush (2022). Black Vulture (Coragyps atratus), version 2.0. In Birds of the World (P. G. Rodewald and B. K. Keeney, Editors). Cornell Lab of Ornithology, Ithaca, NY, USA.
  • Lemon, W. C. (1991). Foraging behavior of a guild of Neotropical vultures. Wilson Bulletin 103:698–702.
  • McGehee, S. M., J. C. Eitniear, and J. Solomon (2008). Adult conspecific scavenging by American Black Vultures (Coragyps atratus). Journal of Raptor Research 42:159–160.
  • McHargue, L. A. (1981). Black Vulture nesting, behavior, and growth. Auk 98:182–185.
  • McIlhenny, E. A. (1939). Feeding habits of Black Vulture. Auk 56:472–474.

Autor: Alfredo Begazo

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