Gallinazo de Cabeza Negra

El Gallinazo de Cabeza Negra es un ave fascinante que se encuentra en regiones tropicales y subtropicales de América. Su papel ecológico es crucial, ya que ayuda a mantener el equilibrio en el ecosistema al consumir animales muertos y prevenir la propagación de enfermedades. Con su plumaje negro y su tamaño imponente, es fácil de reconocer. Pero lo que realmente lo hace destacar son sus movimientos en bandadas y su hábito de buscar alimento en basurales y alrededor de carroña. ¡Es un verdadero héroe ambiental!

Nombre Común: Gallinazo de Cabeza Negra
Nombre científico: Coragyps atratus
Orden: Cathartiformes
Familia: Cathartidae
Nombre en Inglés: Black Vulture
Hábitats: abiertos y áreas urbanas
Movimientos: mayormente sedentario
Tendencia de la población: En aumento
Conservación: Preocupación menor
Población mundial: ~ 190,000,000 individuos
Longevidad: al menos 25 años y seis meses

Significado del nombre científico

  • Coragyps: Gr. Korax=cuervo; y gyps= buitre
  • atratus: L. ater, atra= negro. atratus= vestido de negro
    Foto: Mick Thompson.

Significado del nombre común

La palabra gallinazo viene de la similitud de esta ave a una gallina grande. Zopilote viene de tzopílotl que es el nombre indígena de esa especie en el sur de Mexico y Centroamerica. Jote (Chile) es una palabra despectiva para referirse a un joven varón que galatea a las mujeres con insistencia.

Otros Nombres: Gallinazo de Cabeza Negra, Gallinazo Negro, Zopilote Cabeza Negra, Zopilote negro, Zopilote Común, Zamuro, Jote Cabeza Negra, y Cuervo Cabeza Negra.


Características del Gallinazo de Cabeza Negra

El Gallinazo de Cabeza Negra tiene un plumaje uniformemente negro con patas relativamente largas y cola corta. En vuelo exhibe las plumas primarias de las alas de color gris o plateado. El macho y la hembra tienen el mismo plumaje y no existen diferencias visuales discernibles.

La cabeza es completamente desnuda con arrugas prominentes que se hacen más profundas y conspicuas con la edad del individuo.

Los individuos juveniles tambien son negros y solo se diferencian de los adultos por un tono de negro menos brillante. Esta diferencia en el tono del plumaje puede ser difícil de detectar.

Los polluelos nacen con un plumón de color crema que mantienen durante su estadia en el nido, hasta que es reemplazado por el plumaje negro. Los juveniles tienen la cabeza también desnuda pero con solo pliegues. Los juveniles adquieren las arrugas de adulto con la edad.

Medidas:

  • Largo: Aproximativamente 64 cm.
  • Peso: Aproximativamente 1.9 kg
  • Envergadura: Aproximadamente 144 cm

Para mas detalle sobre las características del Gallinazo de Cabeza Negra ver: Identificación: Gallinazo de Cabeza Negra.

Gallinazo de Cabeza Negra
Gallinazo de cabeza negra adulto.

Hábitat del gallinazo de cabeza negra

Los Gallinazos de cabeza negra habitan en hábitats abiertos y semiabiertos sean prístinos o perturbados, zonas urbanas, y zonas de cultivo. 

El factor más importante para los gallinazos es una fuente de comida. Los gallinazos se ven a menudo cerca de carreteras buscando o comiendo animales atropellados, vertederos, basureros y potreros donde es probable que se encuentren animales muertos.

Hábitat de reproducción

El hábitat de reproducción también es diverso. Por lo general requieren de una cavidad amplia tipo cueva un tanto oscura para usarla como sitio de nidificación.

Los gallinazos de cabeza negra anidan debajo de árboles caídos, pilas de desmonte, en cuevas debajo de vegetación arbustiva densa. 

En lugares naturales tienden a anidar en el interior de zonas boscosas o grupos de árboles cerca al borde. 

Los lugares más comúnmente usados por los gallinazos de cabeza negra para anidar son graneros, cobertizos, dentro de casas y edificios en ruinas y abandonados, debajo de maquinaria en desuso, o cualquier estructura abandonada o poco utilizada que ofrezca un espacio tipo cueva oscura.

Tipico lugar de descanso o tambien dormidero. Photo: Cyndy Sims Parr.

Dormideros de los gallinazos de cabeza negra

Los gallinazos tienen una serie de dormideros distribuidos en las áreas en las que habitan y buscan sus alimentos.

Los dormideros tienen como característica principal se árboles altos que ofrecen fácil acceso y despegue. 

Estructuras que ofrecen características similares también son usadas como dormideros. Estos incluyen torres de comunicación y edificios.  

Mientras se cumplan las condiciones de ser de fácil acceso y despegue, la ubicación de los dormideros parece no ser de importancia. Hay dormideros de gallinazo en todo tipo de zonas naturales, rurales y urbanas.


Comportamiento

El Gallinazo de Cabeza Negra es un ave diurna que vuela en bandadas de varios tamaños. Su mayor actividad ocurre durante las horas más cálidas de día que es cuando aprovecha corrientes ascendentes de aire caliente para ahorrar energía.

Tipicamente se posa en árboles, edificios y el suelo cerca de sus áreas de alimentación.

Durante la noche, se agrupa en sitios de descanso donde se reúnen docenas o cientos de individuos. Estos sitios actúan como centros de información, ya que aquellos que no encontraron alimento siguen a los que regresan a una carcasa al amanecer.

Se alimenta en el suelo usualmente en compañía de otras aves carroñeras.

Presenta adaptaciones como la defecación en las patas para regular la temperatura corporal y la capacidad de vomitar líquido maloliente como defensa.

Emiten vocalizaciones similares a exhalaciones rápidas durante interacciones sociales. El Gallinazo de Cabeza Negra es gregario y depende de las actividades humanas para su alimentación.


Gallinazo de Cabeza Negra
Gallinazo de cabeza negra juvenil.

Distribución del gallinazo de cabeza negra en las Américas

El rango de distribución del gallinazo de cabeza negra se extiende desde noreste de los Estados Unidos hasta Puerto Santa Cruz en Argentina y El Chalten al sur oeste de Chile. 

Interesantemente, los gallinazos de cabeza negra no se encuentran en las islas del caribe sino solamente como individuos vagrantes. 

La única excepción es la Isla de Trinidad donde el gallinazo de cabeza negra se reproduce.

Los gallinazos de cabeza negra se encuentran en parte de los Estado Unidos, todo México, América Central del Sur. A traves de su rango geográfico, la abundancia de sus poblaciones es variable. Mapa provide por eBird-Status and Trends.

En América del Sur, los gallinazos de cabeza negra están muy extendidos ampliamente en las zonas bajas, pero son raros o están ausentes en la región del desierto de Atacama en el suroeste de Perú y el noroeste de Chile.

Los gallinazos de cabeza negra normalmente se encuentra solo hasta las faldas de los Andes.

El gallinazo de cabeza negra es poco común en Argentina y en el sur de Chile al oeste de los Andes.

Las poblaciones de gallinazos de cabeza negra se están expandiendo continuamente en casi todas las direcciones de su rango geográfico. Esta expansión refleja el crecimiento y colonización de poblaciones humanas así como posiblemente el cambio climático.

Distribución y Abundancia en el Perú

El Gallinazo de Cabeza Negra es común en la región amazónica hasta las estribaciones de los Andes, donde se encuentra hasta cerca de 1,500 m. En algunos lugares se les encuentra hasta alturas de hasta 2800 m en los Andes.

También es común en la mayor parte de la región costera al oeste de los Andes pero está ausente en la Costa sur del Peru y norte de Chile.

Normalmente se le encuentra cerca a centros poblados. En partes de su rango de distribución están tan habituados a la personas que es normal verlos caminando entre los animales domésticos. También ocurre en Co, Ec, Br y Bo.

Mapa de Distribución 

Black Vulture

Movimientos

El gallinazo de cabeza negra es una especie residente y sedentaria durante todo el año en la mayor parte del área de distribución en las Américas. 

Las poblaciones de gallinazos del extremo norte de los Estados Unidos migran hacia el sur durante los meses fríos del invierno.

Poco se sabe sobre migraciones y movimientos de los gallinazos en Centro y Sudamérica. Observaciones anecdóticas sugieren que existen movimientos ya que los números de gallinazos en ciertas regiones disminuyen mientras que en otras aumentan en ciertas épocas del año.

Ver mas sobre los movimientos y migración del gallinazo de cabeza negra.


Hábitos alimentarios de los gallinazos de cabeza negra

Los gallinazos de cabeza negra son principalmente carroñeros. Aunque consumen carcasas de todos los tamaños prefieren las carcasas de animales grandes. 

Los gallinazos no son selectivos en cuanto al tipo de alimento que consumen sino que consumen lo que se hace disponible en calidad y cantidad de tipos de alimentos.     

En lugares naturales lejos de la influencia humana, los gallinazo de cabeza negra comen carroña de animales silvestres de la región. 

Cerca de las granjas, campos de cultivo y zonas rurales en general comen mayormente ganado muerto y desperdicios humanos. 

Alrededor de las granjas avícolas, consumen pollos desechados.

En las ciudades, los gallinazos de cabeza negra buscan en los basureros, abren bolsas de  basura en busca de desechos comestibles de origen animal y vegetal.

Los gallinazos de cabeza negra patrullan las carreteras en busca de animales atropellados.

Los gallinazos de cabeza negra patrullan las carreteras en busca de animales atropellados. Foto: Andrew Reding.

Ver detalles sobre la alimentación del gallinazo de cabeza negra.


Nidificación de gallinazo de cabeza negra

Los gallinazos de cabeza negra forman relaciones monógamas que a menudo duran mientras sobreviven ambos miembros de la pareja.

El color del huevo de gallinazo de cabeza negra varía entre verdoso y azulado pálido con manchas, rayas y motas de color marrón oscuro, concentradas en el lado ancho del huevo.

No construyen nidos, pero pueden juntar algunos palitos alrededor de los huevos.
La hembra pone de 1 a 3 huevos, 2 en promedio en una superficie desnuda o depresión en el suelo.

Tienen una sola camada por año. Ambos padres incuban los huevos durante aproximadamente 38 días hasta que eclosionan.

Ver mas información detallada sobre los hábitos reproductivos del gallinazo de cabeza negra.


¿Cuánto vive un gallinazo de cabeza negra?

Los gallinazos de cabeza negra tienen una vida larga. El individuo de mayor edad murió a la edad de 25 años y seis meses. 

Este individuo fue anillado en el estado de Luisiana en EEUU y encontrado muerto en el mismo estado, según los «Registros de longevidad de las aves de América del Norte», compilado por el Centro de Investigación de Vida Silvestre Patuxent del Servicio Geológico de EE. UU. en Maryland.


¿Cuál es la población mundial de gallinazos de cabeza negra?

Los gallinazos de cabeza negra son abundantes. El Comité científico de Partners in Flight (2021) estima que la población mundial es de 190,000000 de individuos maduros. 

Estas estimaciones de población son aproximaciones para las aves que se reproducen en los EE. UU. y Canadá (Thogmartin et al. 2006).

Función ecológica del gallinazo de cabeza negra 

Los gallinazos de cabeza negra se alimentan de animales muertos y juegan un papel importante en el ecosistema. 

  • Ayudan a reciclar los nutrientes al comer carcasas de animales. Debido a su rápido consumo de animales enfermos, los gallinazos  ayudan a desacelerar e incluso detener la propagación de enfermedades. 
  • Los gallinazos de cabeza negra consumen muchos animales muertos que, de otro modo, tendrían que ser incinerados. En lugares donde los animales muertos se pudren a la intemperie y huelen mal durante semanas, los servicios de limpieza de los gallinazos son esenciales. Los gallinazos de cabeza negra pueden limpiar las carcasas de animales grandes en cuestión de días.

Interacciones con humanos

Hay varias formas en las que los gallinazos entran en conflicto con los humanos: 

  • Es posible que los gallinazos de cabeza negra hambrientos ataquen y maten, sin querer, a animales recién nacidos. 
  • Existe el temor de que puedan transmitir enfermedades a través de sus heces cuando se posan cerca de las casas.
  • Los gallinazos de cabeza negra son conocidos por dañar carros y casas. A veces, bandadas de gallinazos de cabeza negra arrancan gomas, plásticos y otras partes de automóviles, invernaderos, ventanas, techos e instalaciones agrícolas. 

A consecuencia, los gallinazos de cabeza negra son disparados con armas de fuego, envenenados, y ahuyentados de sus lugares de descanso.

En regiones donde las poblaciones de gallinazos de cabeza negra alcanzan poblaciones numerosas y resultan en problemas, estas son reducidas mediante la eliminación de un número determinado de individuos por año.


¿Están en peligro de extinción y protegidos por ley?

El gallinazo de cabeza negra no se encuentra en peligro de extinción. Todo lo contrario, su número de población está aumentando. A medida que se expande la población humana y las áreas urbanas, también lo hacen las poblaciones de gallinazo de cabeza negra.

A pesar de mantener poblaciones estables, el gallinazo negro enfrente algunas amenazas.

  • Envenenamiento y caza furtiva: A menudo se mata a los gallinazos de cabeza negra con cebos envenenados para eliminar a otros animales considerados pestes tales como perros ferales y ratas entre otros. Los cebos envenenados también afectan a otros carroñeros que se alimentan de los animales muertos.
  • Colisión y electrocución: Los gallinazos de cabeza negra pueden chocarse con vehículos, líneas eléctricas cuando vuelan o descansan, causando lesiones tales como la quebradura del ala o muerte.
  • Persecución y depredación: A veces, los dueños de ganado persiguen a los gallinazos negros a los que culpan de atacar y matar animales recién nacidos o débiles, como terneros y ovejas.
  • Envenenamiento por plomo: Los gallinazos negros pueden ingerir perdigones de plomo o fragmentos cuando se alimentan de los animales muerto disparados pero no recuperados por los cazadores.

Fuentes:

  • Alarcón, PA y SA Lambertucci (2018). Una revisión de tres décadas de estudios de telemetría en buitres y cóndores. Movimiento Ecología 6:13.https://doi.org/10.1186/s40462-018-0133-5
  • gallinazo de cabeza negra. Wikipedia. (https://en.wikipedia.org/wiki/Black_vulture)
  • Buckley, NJ, BM Kluever, R. Driver y SA Rush (2022). gallinazo de cabeza negra (Coragyps atratus), versión 2.0. En Birds of the World (PG Rodewald y BK Keeney, Editores). Laboratorio de Ornitología de Cornell, Ithaca, NY, EE. UU.
  • eBird.org. (https://ebird.org/science/status-and-trends)
  • Howell, SNG, C. Corben, P. Pyle y DI Rogers (2003). El primer problema básico: una revisión de las homologías de muda y plumaje. Cóndor 105: 635–653
  • Novaes, WG y R. Cintra (2015). Características antropogénicas que influyen en la ocurrencia de gallinazos de cabeza negra (Coragyps atratus) y buitres de Turquía (Cathartes aura) en un área urbana en la Amazonía central de Brasil. Condor 117:650–659.https://doi.org/10.1650/CONDOR-15-56.1
  • Wallace, MP y SA Temple (1987). Interacciones competitivas dentro y entre especies en un gremio de aves carroñeras. Alca 104: 290–295.

Autor: Alfredo Begazo

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