Cóndor Andino (Vultur gryphus)

Este artículo cubre la identificación, distribución, y aspectos basics de la biologia y ecologia del cóndor andino. El mayor enfoque se centra en las características externas de machos, hembras y juveniles, asi como tambien aspectos de su historia natural.

Algunas secciones incluyen narrativas introductorias con un enlace a un articulo donde se trata el tema de manera mas detallada y extensa.

Nombre Común: cóndor Andino
Nombre científico
: Vultur gryphus
Orden: Cathartiformes
Familia: Cathartidae
Nombre en Inglés: Andean Cóndor
Conservación: En Peligro
Hábitats: Áreas abiertas y semiabiertas
Movimientos: Migraciones altitudinales y regionales
Tendencia de la población: Descendente

Significado: Vultur: L. un buitre; gryphus L. un buitre con pico ganchudo

Foto: Ferney Salgado.

Otros Nombres: kuntur, Cuntur, Mallku, Manku.


Características generales del plumaje

El cóndor andino es mayormente negro con una gran parte inferior de la espalda blanca cuando el ave está de pie. Tiene una gorguera o collar blanco en la base de su cuello. Ambos sexos tienen un plumaje similar, pero los adornos de la cabeza y las carúnculas son mas prominentes en el macho.

Los machos tienen ojos marrones o pardos, cresta carnosa, papada notoria, y piel plegada en forma de protuberancias en la cabeza y el cuello. Las hembras carecen de la cresta, tienen ojos rojos y solo tienen piel plegada de manera rudimentaria en la cabeza.

Subespecies: El cóndor andino es monotípico.

Identificación del cóndor andino en el Campo

El cóndor andino es un ave enorme, más grandes que cualquier otra en su área de distribución. Parado o volando, las diferencias en tamaño son notorias 

Cuando esta posado el cóndor andino mantiene el cuello erguido manteniendo la cabeza sobre la espalda en comparación a otros buitres que frecuentemente mantienen la cabeza en un plano mas bajo que la espalda.

La diferencia más notable entre ambos sexos es la presencia de una cresta carnosa en el macho la cual esta ausente en la hembra.

Macho adulto

  • Cresta prominente.
  • Piel arrugada con protuberancias y papada que crece en tamaño y se vuelve más arrugada con la edad.
  • Iris marrón (ojos).
    Foto: Eduardo Pavez

Hembra adulta

  • No tiene una cresta falta de la cresta.
  • La piel plegada o arrugada en la cabeza y el cuello es rudimentaria.
  • El iris es de color rojo.
  • Las hembras son mas pequeñas que los machos.
    Foto: Eduardo Pavez

Tamaño y medidas 

En su área de distribución, el cóndor andino es el ave más grande (~12 kg en promedio) seguida por el zopilote or buitre rey (Sarcoramphus papa) que pesa approximadamente 3.4 kg.

A diferencia de la mayoría de aves rapaces, en las que la hembra es mas grande que el macho, en el cóndor andino sucede lo contrario; el macho es más grande que la hembra.

Según los datos de masa corporal disponibles, los cóndores andinos machos son aproximadamente un 28 % más grandes que las hembras.

Las medidas de longitud, peso y envergadura del cóndor andino son las siguientes:

Longitud (1)PesoEnvergadura (2)
1-1.30 mt (macho y hembra) (1)10-15 kg (macho)
8-11 kg (hembra)
2.7-3.1 mt (macho y hembra) (2)  

(1) Medido desde la punta de la cola hasta la punta del pico con el cuello estirado.
(2) Distancia entre las puntas de las alas extendidas.

Descripción de las partes desnudas

  • La cabeza y el cuello: Los machos tienen una cresta prominente de color gris rojizo, también llamada carúncula. El cuello desnudo puede tener tonalidades de gris, rojizo y amarillento.

    Los machos tienen una papada gris y filas de piel plegada que comienzan desde cerca del ojo y se extienden a lo largo de la parte posterior y los lados del cuello. La cresta, la papada y la piel plegada y arrugada se vuelven más prominentes y arrugadas con la edad.

    El color del cuello y la cabeza cambian según las actividades. El color del cuello y cabeza se pueden tornar rojizos durante interacciones agresivas con otros individuos o amarillo azufre durante las exhibiciones de cortejo y apareamiento.

    Las hembras adultas no tienen una cresta carnosa. En ambos sexos, la cabeza desnuda está cubierta por unas cerdas finas. La hembra tiene solo una papada rudimentaria y pliegues de piel desde el ojo hasta el costado del cuello. La parte inferior del cuello es de color gris rojizo. 
  • El pico en ambos sexos es ganchudo y bicolor con base negra y dos tercios exteriores blancos.
  • Tarso y Patas: Ambos sexos tienen el tarso y las patas de color gris claro. Las patas pueden verse blanquecinas por la costumbre del cóndor andino de defecar sobre sus propias tarsos y patas para liberar exceso de calor.
  • Color del iris: los machos adultos tienen un iris de color pardo a marrón claro, mientras que las hembras adultas tienen un iris rojo.

Apariencia del cóndor andino adulto perchado

Posado y relajado, el cóndor andino tiene una típica postura erguida. Dependiendo de la posición, puede aparecer bicolor, negro y blanco, o todo negro si el ave da el pecho al observador.

La collar blanco o gorguera en el cuello esta compuesta de plumas muy finas que parecen pelos. El collar es grueso y un color blanco nieve que se distingue a gran distancia.

Apariencia del cóndor andino adulto en vuelo

Visto en vuelo desde abajo el cóndor andino se ve todo negro. Las parte blanca de las alas solo se dan en el lado superior de de las plumas de vuelo secundarias.

Las alas blancas de un cóndor andino en vuelo son visibles cuando vuela por debajo del nivel de los ojos o cuando vuela en círculos.

El plumaje del cóndor andino juvenil

El cóndor andino juvenil tiene un plumaje marron a pardo ahumado. A partir de segundo año, el condor andino realiza una serie de cambios de plumaje hasta obtener el plumaje de adulto que puede tardar hasta 8 años. En cada muda el plumaje se va acercando al plumaje de un adulto.

La cabeza, el cuello y el pico de del cóndor andino juvenile son negruzcos. Los machos juveniles se pueden distinguir de las hembras por tener la cresta carnosa la cual ya esta presente en los polluelos machos desde el momento de la eclosión.


Vocalizaciones

El cóndor andino no es capaz de producir llamados y sonidos elaborados, solamente graznidos, exhalaciones fuertes y sonidos guturales. Esto porque carece de la «cámara de sonido» en la siringe, la que ayuda a producir sonido en las aves cantores.  

El sonido mas conocido es un «cacareo» gutural rápido tipo estacato de bajo volumen que ambos sexos emiten durante el cortejo o tambien en otras situaciones. Esta vocalización es posible de escuchar solo teniendo al cóndor cerca en animales mantenidos en zoológicos.

Silbidos de bajo volumen, exhalaciones, y graznidos son producidos durante interacciones entre el macho y la hembra y entre otros individuos. Sonidos como estos tambien se producen cuando un individuo esta incubando y un intruso se acerca al nido.

La vocalización abajo a la derecha es producida por un macho. La de la izquierda es producida por un individuo juvenil.


Rango de distribución

El cóndor se distribuye a lo largo de la Cordillera de los Andes, desde Venezuela hasta Tierra del Fuego. Parece estar asociado a cadenas de montañas que tienen acantilados verticales que les sirve como dormidero y posiblemente lugar de nido

En el Peru la cadena occidental de los Andes centrales parece albergar una mayor concentración de cóndores que la Cadena Oriental.

El Cóndor Andino es generalmente poco común a raro a elevaciones que van desde el nivel del mar hasta más de 4,000 m.

También ocurre en Co, Ec, Br, Bo y Ch.

Mapa de Distribución 

Cóndor Andino

El hábitat del Cóndor Andino

El cóndor andino habita areas abiertas y semi-abiertas y montañas que rodean los valles interandinos. También usan ecosistemas de páramo y matorral andino, pero evitan las áreas boscosas. En particular prefieren areas ocupadas por animales domésticos y silvestres donde la probabilidad de encontrar alimento es mayor.

Los cóndores andinos pueden vivir en hábitats de hasta 4,800 mt de altura, pero son adaptables cuando se trata de cambios de elevación. Mientras haya carroña disponible el cóndor desciende a los valles interandinos, ecosistemas de sabana, pastizales abiertos y bosques caducifolios semiabiertos. 

El cóndor andino puede descender a la Costa del Pacifico a alimentarse y retornar el mismo dia a su dormidero en los Andes Occidentales.

Comportamiento

Al cóndor andino generalmente se le ve volando solo en lo alto del cielo o cerca de la cima de las montañas. También es posible ver varios individuos congregados en la carroña, en compañía de caracaras, aguiluchos, y zorros andinos.

Descansa y pasa la noche en cornisas de acantilados verticales o casi verticales. Estos dormideros están dispersos en los Andes y son lugares de concentración de cóndores machos, hembras, juveniles, y sub-adultos. Los cóndores salen de los dormideros por la mañana en busca de alimento y regresan por la tarde. 

Normalmente emprenden vuelo después de la salida del sol y cuando el aire caliente comienza a formar corrientes ascendentes de aire llamadas «corrientes termales». En los Andes, esto sucede entre 3 y 4 horas después del amanecer. Mientras haya aire caliente y suficiente viento el cóndor andino puede volar durante horas sin batir las alas. Pueden cubrir grandes áreas en busca de alimento con un gasto minimo de energía.

En las primeras horas de la mañana, los cóndores andinos a menudo se posan con las alas extendidas, tomando el sol. Los cóndores adultos y juveniles probablemente hacen esto para secar su plumaje después de una noche de niebla, calentarse después de una helada noche andina a gran altura y simplemente disfrutar del cálido sol en sus cuerpos.

Pareja de cóndor andino. Foto: Ferney Salgado.

Alimentación

El cóndor andino se alimenta casi exclusivamente de carroña. Antiguamente consumía los cadáveres de animales ungulados silvestres como guanacos (Lama guanicoe), vicuñas (Vicugna vicugna), llamas (Lama glama) y tarucas (Hippocamelus antisensis). 

Las poblaciones de los ungulados silvestres han sido reducidas a números bajos. En los Andes, el cóndor andino se alimenta mayormente, de carroña de animales domésticos. 

Algunos cóndores andinos descienden a la costa del Pacífico y las islas costeras, donde se alimentan de carroña de animales marinos. Su dieta en la region costera incluye carroña de delfines, tiburones, focas, tortugas marinas y ballenas. En tiempos de escasez, comen casi todo lo que el mar bara a la playa.

Aunque con menos frecuencia, el cóndor andino tambien se alimenta de animales moribundos, animales recién nacidos e indefensos, y huevos de aves.

En Chile y Argentina, el cóndor andino frecuenta rellenos sanitarios y otros basurales donde se alimenta de desperdicios orgánicos.

Reproducción

El ciclo reproductivo del cóndor tiene una duración aproximada de 18 a 19 meses. El ciclo reproductivo se considera desde el día de la puesta del huevo hasta el día en que el polluelo se independiza nutricionalmente de sus padres, meses después de haber salido del nido.

  • El período de incubación dura entre 57 a 60 días o 2 meses .
  • El período entre la eclosión del huevo y el emplumamiento y salida del nido del cóndor joven dura aproximadamente 6 meses.
  • Después de emplumar, los padres continúan alimentando y ayudando al cóndor joven hasta por 10 meses . 
  • El ciclo de reproducción del cóndor andino se encuentra entre los más largos de las aves.

Aves similares a un cóndor andino

Algunos gallinazos, buitres rey y aguiluchos grandes pueden parecer similares al cóndor andino, particularmente vistos a la distancia. Sin embargo, el gran tamaño y el plumaje bicolor del condor andino lo hacen inconfundible entre la comunidad de aves carroñeras.

Adulto de condor andino volando al lado de un gallinazo de cabeza negra. Notar la differencia en tamaño.

A continuación se dan la especies de aves que tienen cierta similaridad al cóndor andino en los Andes y en la region costera.

Por debajo de los 1600 m de altitud, es probable que el cóndor andino se encuentre en compañía de las siguientes especies de aves:

EspeciesPesoAltura
(ave de pie)
Envergadura
Cóndor andino11-15 (macho)
8-11 (hembra) kg
111 cm290 cm
Zopilote o Buitre rey
(Sarcoramphus papa)
3 a 4,5 kg72,5 cm185 cm
Gallinazo de Cabeza Roja
(Cathartes aura)
1,1 a 2,1 kg65 cm171 cm
Gallinazo de Cabeza Negra
(Coragyps atratus)
1,5 – 2,2 kg62,5 cm146.5 cm
Caracara Crestado
(Polyborus plancus)
1,1 a 1,6 kg51,5 cm110 cm

Por encima de los 1600 m de altitud, aproximadamente, es probable que el cóndor andino se encuentre en compañía de las siguientes especies de aves:

EspeciesPesoEstaturaEnvergadura
Cóndor andino11-15 (macho) Kg
8-11 (hembra) kg
111 cm290 cm
Aguilucho de Pecho Negro
(Geranoaetus melanoleucus)
2.1 kg68 cm166,5 cm
Aguilucho variable
(Geranoaetus polyosoma)
0.98 kg53 cm132 cm
Caracara Cordillerano
(Phalcoboenus megalopterus)
0.79 kg52.5 cm117,5 cm

Datos de Interés

  • Tamaño y envergadura: El cóndor andino es una de las aves voladoras más grandes del mundo. Tiene una impresionante envergadura que puede alcanzar hasta 10 pies (3 metros). La longitud total del cuerpo de un cóndor adulto varía de 3 a 4 pies (0.9 a 1.2 metros).
  • Hábitat: El cóndor andino habita casi exclusivamente la Cordillera de los Andes en América del Sur. Se encuentra en Venezuela, Colombia, Ecuador, Perú, Bolivia, Chile y Argentina.
  • Hábitos alimenticios: El cóndor andino es un ave exclusivamente carroñera, lo que significa que se alimenta principalmente de animales muertos. Tiene un agudo sentido de la vista y olfato siendo capaz de detectar el olor de la carne en descomposición a kilómetros de distancia. Desempeña un papel ecológico importante limpiando los animales muertos, lo cual ayuda a prevenir la propagación de enfermedades.
  • Longevidad: El cóndor andino tiene una de las longevidades más largas entre las aves. En estado silvestre, pueden vivir hasta 50 años, mientras que en cautiverio se ha sabido que viven más de 70 años.
  • Apariencia física: El cóndor es el único miembro de la familia Cathartidae (aves carroñeras) que presenta dimorfismo sexual, es decir, el macho y las hembras tienen características que los diferencia por sexo. También, los machos son un poco mas grandes que las hembras.
  • Habilidades de vuelo: El cóndor andinos está bien adaptado para volar en modo de planeo por horas sin batir las alas. Pueden recorrer hasta 125 millas en un dia en busca de alimentos.
  • Comportamiento de reproducción: Los cóndores andinos son monógamos y forman vínculos de pareja a largo plazo.
  • Ponen un solo huevo cada dos años, y ambos padres incuban y alimentan al polluelo. El polluelo permanece con sus padres durante aproximadamente un año después de salir del nido hasta que se vuelva nutricionalmente independiente.
  • Significado cultural: El cóndor andino tiene una gran importancia cultural en la región andina. Es considerado un símbolo de poder, libertad y conexión espiritual con el mundo natural en muchas culturas indígenas.
  • Estado de conservación: Aunque el cóndor andino no está clasificado actualmente como una especie globalmente amenazada, se considera vulnerable debido a la pérdida de hábitat, la caza y la intoxicación por munición de plomo en algunas áreas.
  • Atracción turística: El cóndor andino se ha convertido en una atracción popular para los ecoturistas en América del Sur. Los visitantes pueden observar estas majestuosas aves en su hábitat natural, especialmente en lugares como el Cañón del Colca en Perú, donde a menudo planean cerca de los acantilados.